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Les origines du cheval

L e s o r i g i n e s d u c h e v a l

La plus noble conquête de l'homme de l'homme a beaucoup galopé d'un continent à l'autre avant sa domestication survenue 6000 ans après celle du chien !

L'ancêtre le plus lointain du cheval est l'Hyracotherium ou Eohippus; il mesurait environ 40 cm, se nourrissait essentiellement de feuilles et vivait caché craintivement dans la forêt. Il était capable de se déplacer rapidement sur de longues distances ce qui lui a permis d'émigrer en Eurasie (on estime que l'essentiel de l'évolution des équidés a eu lieu sur le continent nord-américain, d'où le surnom "berceau de tous les équidés" donné à l'Amériquedu Nord).

Après une évolution qui s'étend sur plusieurs ères géologiques (près de 60 millions d'années) apparaît pour la première fois l'ancêtre des chevaux actuels, l'Equus Cabalus, il y a moins d' 1 million d'années. Les différences notables avec l'Eohippus sont la taille (l'Equus est plus grand), la perte des doigts latéraux au profit du médian et le mode de vie : l'Equusest ainsi capable de quitter la forêt pour la plaine. De là, il s'est rapidement répandu en Amérique du Sud, puis en Eurasie, en passant par l'Alaska, avant que les deux continents ne soient séparés par le détroit de Béring, dont la formation remonte à environ 10 000 ans.
Entre temps, il avait atteint l'Afrique où il devait donner naissance à l'âne, au zèbre et à l'onagre. Ensuite pour des raisons encore à ce jour inexpliquées, il a disparu du continent Américain. Ce n'est qu'au XVI ème siècle que les conquistadores espagnol y ont réintroduit ses descendants. Certains parmi ceux-ci, sont retournés à la vie sauvage, donnant les célèbres mustangs, dont sont issues toutes les races nord-américaines, de l'appaloosa ou du palomino, superbes montures des indiens, au quarter-horse, star des compétitions hippiques.
Les ancêtres du cheval ont fait leur apparition à la fin du règne des grands dinosaures, il y a 60 millions d'année. De la taille d'un chien à l'origine, ils ont évolué pour s'adapter aux changements de leur milieu, passant progressivement des forêts marécageuses, où il se nourrissaient de feuilles aux vastes steppes herbeuse où ils peuvent paître et galoper en hardes nombreuses. Leurs pieds se sont modifiés : ils n'ont plus qu'un doigt, un sabot de corne qui favorise la course, et leurs pattes se sont allongées en conséquence.
L'encolure étirée permet à la tête de se redresser aisément pour scruter l'horizon, les yeux disposés latéralement offrent un champ de vision de 350°. Pour ces animaux qui n'ont d'autre défense que la fuite, voir tout ce qui les entoure est essentiel. Ouïe fine, odorat exercé et un certain sixième sens les aident aussi à détecter de loin la présence de prédateurs. Crinière en brosse, ces premiers chevaux, dont on voit une superbe frise peinte sur les parois de la grotte de Lascaux, rencontre les hommes de la préhistoire après la dernière glaciation. Pour eux, le cheval est d'abord un gibier, prisé pour sa viande et son cuir, qu'ils chassent en le repoussant vers le bord des falaises pour le faire tomber dans le vide, comme l'attestent les ossements retrouvés en contrebas.
Plus tard, c'est un bel animal, vif, rapide, robuste, qui retient toute leur attention. On le capture, on l'élève, on le dresse, il tire, il porte. Et soudain, on le monte ! Grâce à lui, les distances s'estompent, les horizons s'élargissent, le monde s'ouvre aux conquérants ! C'est le début de la grande aventure des rapports passionnels entre l'homme et le cheval.

Rapports amorcés pense-t-on, avec le cheval de Prjewalski, dont on a retrouvé des survivants, en 1881, dans une harde en Mongolie. Sauvé de justesse, il est l'ancêtre des chevaux actuels et on peut le voir dans presque tous les zoos du monde. Il s'est reproduit et a reconstitué peu à peu de petites troupes dont l'une vient d'être réintroduite en Mongolie, son habitat d'origine.
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